El nuevo camino de las células madre

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¿Qué son  las células madre?

Cuando hablamos de células madre, estamos hablando de muy  diferentes tipos de células, que cumplen dos características fundamentales:

Por una parte son células que son capaces de proliferar, dando lugar a células hijas con las mismas capacidades y características que la célula inicial.
Y por otra parte hablamos de una segunda característica, que es la capacidad de estas células de proliferar, dando lugar a células que se han modificado, que tienen distintas propiedades y que son capaces de diferenciarse hacia otros tipos de tejidos.

A lo largo de estos últimos años, el interés por las células madre, se ha visto incrementado debido a un número importante de descubrimientos y de estudios, que han empezado a demostrar que existen en el organismo humano células madre en distintos tipos de tejidos y que estas células son capaces, en determinadas circunstancia, contribuir a regenerar esos tejidos.

¿Qué tipo de células madre existen?

Fundamentalmente podemos dividir las células madres en dos grupos:

  • Por una parte las células madre embrionarias, que son células madre con capacidad pluripotencial. Es decir, la capacidad de generar cualquier tipo de tejido y a su vez la capacidad de proliferar indefinidamente.
  • Por otro lado están las células madre derivadas de tejidos adultos. Es decir, aquellas que se obtienen a partir de los distintos órganos del ser humano adulto.

Las células madre embrionarias, tienen una serie de características que las definen, que las hacen diferentes de las células madre adultas. Es cierto que tienen una mayor capacidad de proliferación y de diferenciación a distintos tipos de tejidos, pero también es verdad que por esa misma capacidad, generan de forma frecuente tumores cuando son inyectadas en animales de experimentación y que además, el control de su capacidad de diferenciación es mucho más difícil que en el caso de las células madre adultas.

Estas características las hacen atractivas desde un punto de vista teórico, pero sin embargo, las hacen mucho menos aplicables desde el punto de vista práctico y es una de las principales razones por las que hoy en día la mayor parte, por no decir casi todos los ensayos y estudios clínicos que existen con células madre, se están llevando a cabo con células madre adultas.

Uno de los descubrimientos más importantes en el campo de las células madre, en estos últimos años, ha sido el descubrimiento del grupo de shinya yamanaka de que es posible inducir la reprogramación de células somáticas del organismo. Ésto es transformar una célula adulta completamente diferenciada en una célula pluripotencial, con capacidad ilimitada de proliferar y de diferenciarse a cualquier tipo de tejido.

La obtención de células reprogramadas ha abierto nuevas expectativas en el campo de la terapia celular, dado que la obtención y producción de estas células no tiene ningún aspecto controvertido desde el punto de vista ético.

Fuente: Doctor Felipe Prósper, Director del Área de Terapia Celular de la Clínica Universidad de Navarra

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